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Intel SSD 540s alla prova, quando il nome non è una garanzia

Pagina 1: Intel SSD 540s alla prova, quando il nome non è una garanzia

Intel SSD 540s

 

Gli SSD Intel 540s integrano un controller Silicon Motion e memoria SK hynix TLC a 16 nanometri per attaccare la fascia bassa.

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Dopo due anni di lavoro Intel e l'azienda fabless Silicon Motion Inc. (SMI) hanno portato sul mercato il frutto della loro collaborazione, la famiglia di SSD Intel 540s. Il controller di SMI permette alle unità di Intel di arrivare fino a 78.000/85.000 IOPS in lettura/scrittura casuale, valori piuttosto alti che hanno indotto realtà come Crucial e SanDisk ad adottare le soluzioni di SMI.

Gli Intel 540s rappresentano il nostro primo sguardo al nuovo controller SMI SM2258, ma c'è dell'altro. Intel ha accoppiato il controller a memoria NAND SK Hynix TLC a 16 nm, una scelta legata al fatto che l'azienda statunitense non ha collaborato con il partner Micron nello sviluppo della memoria a 16 nanometri, focalizzando invece le proprie risorse su 3D NAND e Optane (3D XPoint). La mossa ha fatto sì che Intel, uno dei pochi produttori di NAND Flash, diventasse un cliente anziché un leader di mercato per un'intera generazione di prodotti.

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In questa nuova veste Intel fatica a essere competitiva nei settori entry-level e mainstream. Il problema per Intel come cliente del mercato della memoria NAND flash deriva dal calo dei prezzi. Quando Intel si presenta come produttore di NAND può godere di prezzi di favore, ma come cliente è costretta a pagare di più. Il secondo problema collaterale di essere un cliente anziché un produttore è la mancanza di una comprensione diretta e profonda della memoria NAND, e questo impatta sulle tempistiche di arrivo sul mercato.

I prezzi non così bassi e l'uso di memoria NAND flash hanno fatto sì che le serie 3 e 5 di SSD Intel non fossero così competitive sul fronte dei prezzi e delle prestazioni. La serie 3 ha debuttato nel 2012 e da allora non è stata più praticamente aggiornata. La serie 5 ha goduto di aggiornamenti poco frequenti e ha scontato l'uso del controller SandForce SF-2281 del 2012, almeno fino all'SSD 540s. Gli altri produttori di SSD, di grandi o piccole dimensioni, hanno almeno due generazioni di prodotti che separano i modelli SandForce 2281 con l'attuale generazione di SSD. In un certo senso, il salto dall'SSD 535 al 540s ci mostra che i progressi non sempre significano un passo avanti, come vedrete nei test.

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La tempistica più rilassata consente a Intel di focalizzarsi sui valori cardine del prodotto. Intel ama parlare del basso tasso di RMA dei suoi SSD, figlio di test continui e approfonditi. Come scritto in precedenza, la partnership con Silicon Motion ha avuto inizio almeno due anni fa: non saremmo sorpresi se gli SSD 540s fossero in test per gran parte di quell'arco temporale.

Prestazioni a parte, i nuovi 540s sono dotati anche di caratteristiche piuttosto diffuse. La codifica hardware a 256 bit è standard. I clienti non hanno più bisogno di rivolgersi alla gamma SSD Pro Series di Intel per avere le funzioni di codifica richieste in molti settori. I 540s sono anche accompagnati da 5 anni di garanzia.

Specifiche tecniche

Gli Intel SSD 540s sono venduti in sei differenti capacità che spaziano da 120 GB a 1 TB (tra cui soluzioni da 180 e 360 GB). Tutte e sei le dimensioni sono disponibili nei form factor da 2,5 pollici e M.2 2280. 

Modello Intel 540s (120GB) Intel 540s (180GB) Intel 540s (240GB) Intel 540s (360GB) Intel 540s (480GB) Intel 540s (1TB)
Form Factor 2.5-Inch; M.2 2280 2.5-Inch; M.2 2280 2.5-Inch; M.2 2280 2.5-Inch; M.2 2280 2.5-Inch; M.2 2280 2.5-Inch; M.2 2280
Controller SMI SM2258 SMI SM2258 SMI SM2258 SMI SM2258 SMI SM2258 SMI SM2258
DRAM Nanya DDR3 Nanya DDR3 Nanya DDR3 Nanya DDR3 Nanya DDR3 Nanya DDR3
NAND SK Hynix 16nm TLC SK Hynix 16nm TLC SK Hynix 16nm TLC SK Hynix 16nm TLC SK Hynix 16nm TLC SK Hynix 16nm TLC

Sulla carta le prestazioni sembrano buone per un moderno prodotto mainstream, ma Intel genera i propri risultati – secondo quanto riporta la sua documentazione – in uno stato di prodotto "nuovo" e non c'è menzione delle prestazioni di scrittura native della memoria TLC. Intel non è l'unica azienda che nasconde le prestazioni di scrittura TLC native, ovvero quelle che avvengono al di fuori della cache SLC emulata.

Le prestazioni in lettura sequenziale sono indicate in 560 MB/s, ossia ai limiti massimi dell'interfaccia SATA 6 Gbps – dopo aver tenuto conto dell'overhead. Le prestazioni in scrittura sequenziale (all'interno del buffer SLC) spaziano tra 400 e 480 MB/s con una progressiva crescita all'aumentare della capacità. Anche le prestazioni casuali scalano con la capacità. Il disco da 480 GB che abbiamo provato offre prestazioni in lettura/scrittura casuale di 85.000/78.000 IOPS.

Per questa famiglia di prodotti Intel ha scelto di usare l'SM2258 insieme alla memoria planare TLC a 16nm di SK Hynix. Silicon Motion non ha diffuso molti dettagli sul successore dell'SM2256 e sembra che Intel abbia goduto di un'esclusiva, seppur momentanea, sull'SM2258. Di conseguenza è complicato avere ulteriori informazioni sul controller e capire quali caratteristiche lo differenzino dal predecessore.

Gli Intel SSD 540s supportano la codifica AES 256-bit sull'intero disco, compatibile con TCG Opal e Microsoft eDrive. Intel ha scelto lo stesso controller per l'Intel Pro 5400s. Quest'ultimo abilita il supporto alla tecnologia vPro che offre funzioni di gestione avanzate.

Prezzo, garanzia e accessori

Gli SSD 540s sono disponili in 12 differenti modelli grazie ai due form factor e alle sei capacità. Il modello da 480 GB è venduto a circa 155 euro nel momento in cui scriviamo, un prezzo leggermente superiore all'SSD mainstream leader di mercato, il Samsung 850 EVO da 500 GB.

Intel copre la serie 5 con cinque anni di garanzia, similmente all'850 EVO di Samsung e alla serie 7. Dopo un'attenta indagine non siamo riusciti a trovare alcun limite di resistenza per gli SSD 540s a parte un MTBF di 1,6 milioni di ore, che vuol dire molto poco agli utenti finali.

Gli SSD 540s lavora con SSD Optimizer di Intel e lo strumento di migrazione dati. Gli utenti dovranno scaricare entrambi i software dal sito dell'azienda per avvantaggiarsi delle funzioni avanzate.

Uno sguardo da vicino

Intel non ha fornito sample di SSD 540s ai media quindi il prodotto che proviamo arriva da terze parti. Gli SSD 540s hanno lo stesso schema di design delle generazioni più recenti di SSD Intel. l'unità entra in qualsiasi sistema che richiede un'altezza di 7 mm, che è un requisito sempre più comune per notebook e ultrabook sprovvisti di opzione M.2.

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Il nostro sample da 480 GB ha 512 GB di memoria NAND flash e Intel alloca una porzione di memoria alle attività in background come il rimpiazzo di celle non funzionanti e le caratteristiche per aumentare le prestazioni. Sedici package flash popolano i quattro canali del controller SMI SM2258 e ogni package NAND ha due die TLC SK Hynix da 128 Gbit e 16 nm.

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Intel ha mischiato package NAND con densità differenti per raggiungere due capacità piuttosto strane da 180 e 360 GB. Questa pratica non ha mai avuto un'ampia adozione nell'industria degli SSD ma altre aziende l'hanno intrapresa in passato.